Meteorito

El hombre de la Edad de Piedra estaba faroleando después del impacto del meteorito

El impacto tuvo la fuerza de 700 bombas atómicas de 1 megatón o 47,000 veces la bomba en Hiroshima.

© Jefferson Beck / GSFC / NASA

Una roca de un kilómetro de longitud se dispara silenciosamente por el espacio, lejos de su lugar de origen entre Marte y Júpiter. El primer contacto con la atmósfera de la Tierra ralentiza el meteorito y la gravedad lo envía lentamente al globo verde azulado.

Antes del invitado cósmico no invitado, la presión y la temperatura aumentan rápidamente a través de la colisión con el cielo, y finalmente la roca se envuelve en un brillante manto de plasma mientras se hunde en el polo norte cubierto de hielo a 60,000 kilómetros por hora.

La colisión entre los cuerpos celestes provoca una explosión de 47,000 bombas en Hiroshima y todo en un radio de 20 kilómetros se transforma instantáneamente en polvo brillante y gas.

El impacto tuvo la fuerza de 700 bombas atómicas de 1 megatón o 47,000 veces la bomba en Hiroshima.

© Jefferson Beck / GSFC / NASA

Parece el comienzo, o el final, de una película de desastres. Pero el desastre es real y nuestros antepasados ​​lo experimentaron hace solo 13,000 años. Esto es evidente por un nuevo descubrimiento de un cráter de meteorito gigante bajo el hielo de Groenlandia.

Y los estudios muestran que el meteorito no solo destrozó la capa de hielo y la corteza terrestre, sino que también trajo mil años de frío, un cambio climático drástico que destruyó pueblos enteros y cambió la historia de la humanidad.

Radar encuentra un gran agujero

Hay alrededor de 180 cráteres de meteoritos conocidos en todas las formas y tamaños y en todos los continentes.

El más impresionante es el cráter Vredefort, que surgió cuando un cuerpo celeste con un diámetro de 12 kilómetros golpeó hace 2.000 millones de años en lo que hoy es Sudáfrica. Se derritieron inmediatamente 14,000 kilómetros cúbicos de roca y se arrojó material a Escandinavia, a una distancia de 2500 kilómetros.

En ese momento la tierra estaba habitada por organismos unicelulares y los ecosistemas simples probablemente sobrevivieron al desastre sin grandes pérdidas.

Sin embargo, tal evento eliminaría una gran cantidad de vida en la Tierra hoy en día: cuando la atmósfera se llena de polvo, la luz solar se bloquea durante décadas y la temperatura promedio de los 15 ° C actuales cae por debajo del punto de congelación.

700 bombas atómicas de 1 megatón: tanta energía golpeó a Groenlandia.

Afortunadamente, la tierra ya no se ve afectada por un meteorito de ese calibre, ya que una roca con un diámetro de 10 kilómetros erradicó a los dinosaurios hace unos 65 millones de años.

Pero el riesgo de un impacto desastroso siempre está presente, por lo que es importante para los geólogos encontrar e investigar tantos cráteres como sea posible. Solo de esta manera se puede trazar cuáles son los efectos y con qué frecuencia ocurren.

Es por eso que los científicos estaban tan entusiasmados cuando se sospechó en 2015 de un cráter grande pero desconocido debajo del hielo terrestre de 1000 metros de espesor en el noroeste de Groenlandia.

Cuando colocaron las mediciones de radar que la NASA había reunido en 20 años una al lado de la otra, salió a la luz un pozo en forma de cuenco en la roca inferior con un diámetro de 31 kilómetros. Un radar puede mirar a través del hielo al paisaje de abajo.

En el noroeste de Groenlandia, los aviones con radar encontraron un cráter con un diámetro de 31 kilómetros y una profundidad de más de 300 metros, debajo de un kilómetro de hielo.

© Kurt Kjær et al. / Science

Pero antes de que el equipo dirigido por el geólogo y profesor danés Kurt Kjær pudiera estar seguro de que el pozo era un cráter, era necesario realizar más investigaciones.

Es por eso que los científicos fueron a Groenlandia en 2016 para buscar rastros en la costa frente al cráter, mientras que el avión de investigación Polar 6 del Instituto Alfred Wegener realizó una medición aún más precisa con un nuevo radar.

El oro indica un meteorito.

En la gran superficie de fusión del hielo en Groenlandia, los investigadores buscaron más signos del cráter oculto, llamado cráter Hiawatha, en un glaciar.

Y encontraron exactamente lo que buscaban. A partir de las muestras de arena y grava transportadas desde el glaciar por el hielo derretido, los geólogos vieron claramente que estaba involucrado un meteorito.

Los pequeños granos de arena de cuarzo habían estado bajo una presión extrema. Con el microscopio, los investigadores vieron pequeñas grietas en los minerales, y al compararlos con muestras de otros cráteres, quedó claro que un meteorito debería ser la explicación.

Los granos de arena rotos indican impacto

Las ondas de radar llevaron a los investigadores a la pista de un cráter gigante. Las rocas escarpadas, el oro y los granos de arena agrietados son la prueba definitiva del fuerte impacto del meteorito.

Los radares mapean el paisaje bajo el hielo

Las ondas de radar de un avión penetran en el hielo pero vibran en las rocas de abajo. Al medir cuánto tardan las olas en regresar a la aeronave, se pueden mapear las diferencias de altura debajo del hielo.

Las pendientes pronunciadas son huellas de un impacto.

Los investigadores midieron la pendiente de las rocas a lo largo del borde del cráter, mostrando que apuntan al centro de un gran agujero. Esto indica que el cráter fue creado por un evento violento y no por erosión.

Las materias primas raras son los restos de un meteorito.

La grava fue molida y analizada. El material que provenía de debajo del glaciar contenía altos niveles de elementos de oro, níquel y cobalto contenidos en meteoritos de hierro, pero no en el resto de la roca en esta área.

Las grietas en los granos de arena indican una poderosa explosión.

Los investigadores encontraron grietas en los granos de arena que estaban en el agua derretida del cráter. Las grietas son un signo de una presión corta pero muy intensa, que solo conocemos por los impactos de meteoritos y las bombas atómicas.

El aumento en la presencia de recursos raros como el oro, el níquel y el cobalto en los minerales también indicó un cráter debajo del hielo, pero cuentan otra historia: que había un meteorito de hierro.

Los meteoritos de hierro consisten casi exclusivamente en aleaciones de hierro y níquel, y durante su caída a través de la atmósfera se sostienen mucho mejor que los meteoritos de roca, que generalmente se rompen y se queman.

Es por eso que los meteoritos de hierro constituyen el 90 por ciento de todos los meteoritos principales encontrados en la Tierra, aunque rara vez pasan.

El geólogo Kurt Kjær toma muestras de suelo en el cráter para recolectar más evidencia del impacto.

© Kurt Kjær / Universidad de Copenhague

El descubrimiento de que el meteorito de Hiawatha también es del tipo de hierro puede resolver el misterio de dos meteoritos de hierro enormes y numerosos que han surgido en el noroeste de Groenlandia en los últimos siglos, a unos 300 kilómetros al sur de Hiawatha.

El más grande es el Ahnighito de más de 30 toneladas, encontrado en 1894. El tercer meteorito de hierro más grande en la tierra se puede ver en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. El segundo grande es Agpalilik de 20 toneladas, que se encontró en 1963 y ahora se puede ver en la plaza frente al museo geológico de Copenhague en Dinamarca.

Los dos meteoritos son del mismo tipo de hierro y posiblemente provienen del Hiawathameteorite. Porque algo más sería estadísticamente improbable.

Es posible que los investigadores ya hayan encontrado restos del gran meteorito, como estos restos, llamados Agpalilik.

© Carsten Brandt / Getty Images

Con la abrumadora evidencia del radar, los minerales y otras investigaciones, y posiblemente los restos del meteorito en sí, es muy interesante determinar cuándo es el impacto. Y ese es un gran desafío, porque no hay una forma directa de fechar el meteorito.

Sin embargo, las mediciones de radar muestran que el cráter todavía está intacto, con paredes empinadas y la protuberancia en el medio que es tan característica de un cráter joven. Debido a que el hielo elimina rápidamente las irregularidades, el cráter tiene como máximo 3 millones de años y probablemente menos de un millón de años.

Además, la investigación por radar mostró que el hielo más antiguo en el cráter es joven en comparación con el hielo en otros lugares de Groenlandia, y que sufrió mucho poco antes del final de la última edad de hielo, hace unos 11.500 años.

Los resultados indican que el cráter resuelve uno de los mayores misterios de la investigación climática.

El impacto explica el frío extremo

Cuando la Tierra estaba en camino desde la última edad de hielo hace 12.850 años, la temperatura cambió repentinamente y el mundo sufrió 1.300 años de frío.

La circulación del mar se detuvo, los grandes glaciares en América del Norte, Siberia y Escandinavia ya no se derritieron en los polos e incluso crecieron ligeramente, y los bosques emergentes en el sur de Escandinavia, entre otros, fueron aliviados por la tundra.

La causa de ese cambio era desconocida, pero ahora los investigadores que descubrieron el cráter Hiawatha piensan que su enorme meteorito puede ser el culpable. Las principales consecuencias del impacto fueron capaces de desencadenar precisamente la reacción en cadena, como resultado de lo cual grandes partes de la tierra finalmente se enfriaron.

El meteorito pone fin a la primavera en la tierra

La edad de hielo casi había terminado y el clima era agradable, como ahora. Pero entonces ocurrió el desastre. Un enorme meteorito derritió cientos de kilómetros cúbicos de hielo, apagó las cálidas corrientes marinas y trajo un frío helado.

El meteorito afecta a Groenlandia

Un meteorito de hierro de 11 mil millones de toneladas con un diámetro de aproximadamente 1,5 kilómetros golpea un agujero profundo de 7 kilómetros en la corteza terrestre en el noroeste de Groenlandia. Ahora conocemos el agujero como el cráter Hiawatha.

El hielo se derrite y el polvo bloquea la luz del sol

El impacto aplasta 20 kilómetros cúbicos de roca y derrite cientos de kilómetros cúbicos de hielo. El polvo bloquea la luz solar, y debido a que el agua derretida de Groenland fluye hacia el mar, las corrientes marinas del ecuador ya no pueden suministrar calor.

Baja la temperatura

En todas partes del mundo, el impacto conduce a un enfriamiento de 1300 años. En el mar tropical al norte de Chile, la temperatura baja de 3 a 4 ° C.

La subida del mar se está desacelerando

A medida que las grandes capas de hielo en el norte comienzan a derretirse después de la edad de hielo, el nivel del mar aumenta. Esto llega a un final abrupto porque la temperatura está bajando.

Poolfront se está moviendo

El frente polar, el área fronteriza entre la masa de aire polar y moderada, atrae miles de metros de ki-lo hacia el sur y envía aire frío y húmedo a Europa.

Los científicos han demostrado que el enfriamiento, conocido como el joven seco como frío, golpeó a una velocidad sin precedentes.

En 2009, el geólogo canadiense William Patterson y sus colegas investigaron los núcleos de perforación del fondo de un lago irlandés, descubriendo que el ecosistema allí colapsó en unos pocos meses cuando las jóvenes dryas colapsaron. El efecto sobre el clima fue que de repente se volvió unos pocos grados más frío.

El ritmo del cambio climático apuntala la idea de que la causa de las secas jóvenes no fue una fluctuación natural, porque tomaría una carrera, sino un evento desastroso que volvería a poner la tierra en el refrigerador a una velocidad récord.

Las investigaciones de perforación en el hielo de Groenlandia también muestran que el cambio climático tuvo lugar en no más de tres años.

Los geólogos encuentran otro cráter debajo del hielo

Unos meses después del anuncio del cráter de Hiawatha (número 1 en la ilustración), otro grupo de investigación (número 2 en la ilustración) encontró otro posible cráter de meteorito a 180 kilómetros al sureste de Hiawatha, que probablemente sea más antiguo.

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Un gran impacto de meteorito puede explicar el enfriamiento repentino por varias razones.

Un impacto de ese orden de magnitud y en esa ubicación geográfica, en primer lugar, llenaría la atmósfera de polvo, cenizas y pequeñas gotas de agua contaminadas, lo que podría mantener alejada la luz solar y el calor durante diez años.

La temperatura bajaría porque por un tiempo volaría más energía de la tierra al espacio de la que el sol podría suministrar.

Según los investigadores, 1500 gigatoneladas de hielo se derritieron como resultado del impacto groenlandés.

En segundo lugar, el calor del impacto habría causado enormes cantidades de agua derretida que habría fluido del hielo terrestre al Océano Atlántico. Aquí había formado una ligera capa de agua dulce sobre el agua salada y pesada.

La tapa inhibiría la circulación del mar y, por lo tanto, detendría el transporte de agua caliente desde el ecuador hacia el norte, como ahora sabemos por la Corriente del Golfo, entre otros.

En general, la temperatura en la tierra durante la joven seca cayó de 3 a 4 ° C, lo que fue notable para la gente de Europa y América del Norte.

Kou erradica a personas enteras

Cuando las jóvenes dryas finalmente llegaron a su fin después de 1300 años, el holoceno, el período cálido actual, podría ocurrir.

El clima de repente se volvió mucho más estable, lo que permitió cultivar la tierra. Esto fue seguido por los primeros intentos cautelosos de agricultura y asentamientos permanentes, que se originaron casi simultáneamente en el Medio Oriente, China, México y Perú hace aproximadamente 11,500 años.

Sin el joven Dryaskou, la agricultura se habría creado quizás 1000 años antes y las civilizaciones ahora serían mucho más tecnológicas. El frío repentino tuvo algunas consecuencias mucho más concretas.

El comienzo de las jóvenes dryas coincide con el colapso del llamado pueblo Clovis, que fue uno de los primeros pueblos de América del Norte, posiblemente porque el frío se volvió fatal para una gran cantidad de animales de los que vivía el pueblo Clovis.

Las puntas de flecha de la cultura Clovis se han encontrado en gran parte de América del Norte.

© Bill Whittaker

El descubrimiento del cráter Hiawatha y su conexión con los jóvenes dryas les brinda a los investigadores una visión sin precedentes de cómo un impacto de meteorito puede afectar a los humanos, y nos recuerda las consecuencias del derretimiento actual de la Antártida.

Además, debido a la edad del cráter, los investigadores piensan que los impactos de meteoritos grandes pueden ocurrir con más frecuencia de lo esperado.

La investigación en el verano de 2019 debería resolver los últimos acertijos.

A los investigadores les gustaría perforar el cráter. Se está probando una técnica en la Antártida que es posible.

La perforación muestra la edad

Una nueva investigación del cráter y simulaciones detalladas por computadora del impacto deben mostrar si el meteorito fue la causa del período frío de 1300 años.

  • La simulación por computadora vuelve a hacer el desastre

    El plan: Todo el conocimiento sobre el impacto se ingresa en un modelo de computadora, que luego simula una serie de posibles variaciones del impacto.

    Estado: Se ha llevado a cabo.

    Precio: 13,000 euros

    Punto de aprendizaje: La simulación muestra que el hielo no inhibió el impacto en sí, pero sí determinó dónde aterrizaron los restos del meteorito. Como resultado, los investigadores saben dónde buscar.

  • Peinar desde la costa hace el resto

    El plan: Los investigadores han explorado el área en busca del glaciar Hiawatha en busca de material que fue arrojado al impacto y posiblemente los restos del meteorito en sí.

    Estado: Implementación verano 2019.

    Precio: 135,000 euros.

    Punto de aprendizaje: La edad del meteorito se puede leer de los escombros. Los análisis mostrarán si las piezas ya encontradas pertenecen a ese meteorito.

  • La medición de la gravedad mapea el impacto

    El plan: Un avión vuela entrecruzado sobre el cráter, con el gravímetro a bordo midiendo la fuerza del campo gravitacional de la Tierra.

    Estado: Implementación verano 2019.

    Precio: 135,000 euros.

    Punto de aprendizaje: Un meteorito de hierro crea un campo gravitacional mucho más fuerte que el hielo o simplemente la roca. Esto permite a los científicos mapear material de impacto debajo del hielo.

  • La perforación profunda revela la edad precisa del cráter

    El plan: Un taladro de hielo perfora todo el camino hasta la roca y toma muestras de hielo y tierra, incluidos los rastros del meteorito.

    Estado: No planeado todavía.

    Precio: 1,5 millones de euros.

    Punto de aprendizaje: Las muestras de hielo pueden fechar el impacto, mientras que las muestras de roca pueden proporcionar información más directa y detallada sobre el meteorito y el impacto.

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